El mundo del petróleo ha visto muchas crisis a lo largo de los años, pero ninguna ha afectado a la industria con la ferocidad que presenciamos hoy.

Así de duro comienza el último informe sobre el petróleo de la Agencia Internacional de la Energía (AIE). A medida que los mercados, las empresas y las economías enteras se tambalean por los efectos de la crisis mundial causada por la pandemia del coronavirus, los precios del petróleo se han derrumbado.

«Los impactos se sentirán en todas las cadenas de suministro mundiales de petróleo y se extenderán a otras partes del sector energético», afirma la AIE.

La presión viene de todos lados: una caída precipitada en la demanda mundial de petróleo ya que la pandemia ha reducido drásticamente el consumo de combustible, especialmente en el sector del transporte, agravado por un shock de suministro debido al fin de las restricciones a la producción de los productores de la OPEP y Rusia (OPEP +).

Petróleo

La escala del colapso de la demanda de petróleo, en particular, está muy por encima de la capacidad de ajuste de la industria petrolera.

Con la mitad del planeta bajo alguna forma de bloqueo debido al coronavirus, falta uno de los estabilizadores tradicionales para el mercado petrolero. Los precios bajos generalmente estimulan una reacción de los consumidores, pero este impulso a la demanda es muy poco probable esta vez, al menos durante la emergencia de salud global.

En cambio, una rápida acumulación de reservas de petróleo está comenzando a saturar la capacidad de almacenamiento disponible, lo que empuja aún más los precios.

Este es un momento sin precedentes para quienes se dedican al negocio de suministrar petróleo y quienes dependen de los ingresos asociados. Es por ello que la AIE destaca cinco dimensiones clave de esta crisis: temas que la AIE está rastreando en detalle en su Informe del Mercado del Petróleo (cuya próxima edición es el 15 de abril), el Informe de Estado de Energía Global y CO2 (más adelante en abril), el informe World Energy Investment (finales de mayo) y muchas otras publicaciones.

Estas son las cinco claves:

Parte de la producción existente de petróleo se detendrá

Por el momento, alrededor de 5 millones de barriles de petróleo producidos en todo el mundo cada día no alcanzan precios lo suficientemente altos como para cubrir los costos de sacarlo del suelo (basado en el crudo Brent a USD 25 por barril, con variaciones para reflejar los precios típicamente disponibles) a productores de todo el mundo. Estas operaciones ahora están perdiendo dinero en cada barril que producen.

La economía de sacar petróleo del suelo no es necesariamente una buena guía para determinar qué operaciones realmente detendrán la producción. Dependiendo de cuánto tiempo piensen que durará la crisis, algunos de los productores más robustos pueden continuar bombeando petróleo incluso si están perdiendo dinero.

Esto podría suceder si los costos de cerrar la producción (y eventualmente comenzar de nuevo, si eso es posible) son más altos que las pérdidas operativas por mantener el flujo de petróleo. Además, algunos productores pueden optar por esperar y ver si los rivales más débiles cierran, lo que mejoraría el ambiente para aquellos que permanecen en el juego.

Sin embargo, ahora existe una amenaza adicional, aún más generalizada, que enfrentan muchos productores, independientemente de sus costos operativos o estrategias. A medida que la demanda se desploma, toda la cadena de suministro de refinación de petróleo, carga y almacenamiento está comenzando a aprovecharse, lo que hace cada vez más difícil introducir nuevos suministros en el sistema.

Los precios disponibles para los productores han caído a un solo dígito en el oeste de Canadá e incluso ha habido incidentes de precios negativos para algunas calidades en partes de América del Norte. Para algunos productores, pronto no podría haber lugar para que su petróleo se venda.

Los recortes bruscos en nuevas inversiones se extenderán a lo largo de la cadena de suministro

Las compañías petroleras han respondido al colapso de los precios anunciando grandes recortes en sus gastos en nueva producción. Las reducciones iniciales están en el rango del 20% al 35% en comparación con las inversiones que habían esbozado previamente para 2020.

En el nuevo entorno, los proyectos considerados de bajo costo ayer (es decir, aquellos que son viables en alrededor de USD 35 a USD 45 por barril) ya parecen tener un alto costo hoy, y solo las inversiones más resistentes tienen la posibilidad de seguir adelante.

Las empresas están retrasando otros planes y rediseñándolos cuando sea posible para buscar formas de reducir aún más los costos. De lo contrario, están archivando estos proyectos por completo.

El alcance de nuevas reducciones de costos es mucho más limitado hoy que después de la última caída importante en los precios del petróleo, en 2014-15, porque gran parte de las ganancias de eficiencia ya se han cosechado. Como resultado, los descensos actuales en la inversión se traducen más directamente en la reducción de la actividad.

Estos recortes son especialmente marcados entre algunas compañías independientes de EE UU y productores de esquisto, muchos de los cuales ya enfrentaban fuertes demandas de los inversores para apuntalar modelos de negocios y mejorar el flujo de caja antes de la reciente caída de los precios.

Algunos productores tienen un mínimo de protección porque cubrieron la producción de 2020 a precios más altos, pero este respiro rara vez se extiende mucho en el futuro, y el diseño de algunas coberturas existentes no está proporcionando un gran escudo en estas condiciones extremas del mercado.

Todo esto trae dificultades renovadas a las empresas que brindan servicios y suministros a la industria petrolera: ya ha habido múltiples anuncios de despidos.

Las refinerías también están bajo una gran presión

En los últimos años se ha visto un importante aumento de la inversión en el sector de refinación y solo en 2019 se pusieron en marcha más de 2 millones de barriles por día de nueva capacidad de refinación. Ahora, la demanda de productos petrolíferos se ha derrumbado y el fondo ha caído del mercado.

En tiempos normales, los bajos precios del crudo no son necesariamente malas noticias para las refinerías. Sin embargo, la caída de la demanda realmente exprime los márgenes y volúmenes de la refinería.

Esto ha desvanecido las esperanzas entre los refinadores de asegurar beneficios a corto plazo de los cambios en el consumo, como el aumento anticipado en la demanda de diésel que surge de las nuevas regulaciones ambientales para la industria naviera de la Organización Marítima Internacional.

Incluso antes de que surgiera la magnitud de la crisis de hoy, el informe sobre el petróleo a mediano plazo de la AIE, publicado a principios de marzo, pronosticaba que la capacidad neta de refinación crecería mucho más rápido que la demanda de productos refinados en los próximos años.

Con la demanda ahora en caída libre, el exceso de capacidad ahora es muy grande sobre la industria, lo que representa una amenaza inmediata para las perspectivas de operaciones más antiguas y más expuestas.

Las grandes petroleras y las refinerías independientes ya están analizando detenidamente las inversiones y desinversiones planificadas. Muchos volverán a evaluar sus carteras existentes, posiblemente conduciendo a otra ola de cierres de refinerías.

Esto aceleraría la reestructuración de la industria mundial de refinación hacia regiones que se benefician de insumos más baratos, como el Medio Oriente, o cerca de una demanda aún creciente, como en los países en desarrollo de Asia.

Grandes tensiones en países productores de petróleo que dependen de sus ingresos

La AIE ya ha destacado los riesgos que representan las condiciones actuales del mercado para las economías productoras vulnerables. «Nuestras estimaciones iniciales de caídas del 50% -85% en el ingreso neto para países productores seleccionados en 2020, en comparación con 2019, fueron espectaculares. Pero estos descensos podrían ser aún mayores dependiendo del alcance final de la caída de la demanda y la desaceleración económica», dice la Agencia.

Esto debilitaría aún más la capacidad de países como Irak y Nigeria para continuar pagando salarios y proporcionar servicios esenciales a sus poblaciones, como atención médica y educación.

Incluso entre los países del Consejo de Cooperación del Golfo, algunos de los cuales todavía tienen un cierto grado de amortiguación financiera contra el empeoramiento de las condiciones del mercado, se prevé que los déficits fiscales alcancen entre el 10% y el 12% del PIB este año, lo que implica necesidades financieras adicionales de alrededor de 150.000 millones a 170.000 millones de dólares.

El colapso de los precios del petróleo se extenderá a otras partes del sector energético

Los cambios en los mercados petroleros afectan a todas las partes del sector energético, con implicaciones para una variedad de diferentes combustibles y tecnologías. Un período sostenido de bajos precios del petróleo afectaría las perspectivas de transiciones de energía limpia, aliviando algunos aspectos de esta transformación, como la eliminación de los subsidios al consumo de combustibles fósiles, mientras que complica otros.

Uno de los efectos secundarios más claros es el gas natural debido a los vínculos entre los precios del petróleo y el gas que permanecen en muchos contratos de suministro de gas a largo plazo.

Este vínculo había estado ofreciendo una medida de refugio para algunos proveedores, pero ahora desaparecerá durante el período típico de 6-9 meses en el que los movimientos en los precios del petróleo se filtran a los precios del contrato de gas natural. Las implicaciones precisas variarán de una compañía a otra.

Pero el petróleo a 25 dólares por barril dejaría a algunos proveedores internacionales de gas luchando por cubrir sus costos operativos, y el deprimido mercado spot de gas no proporcionaría ningún alivio.

La demanda de gas está menos expuesta a los efectos inmediatos de la crisis actual que la demanda de petróleo debido a su uso relativamente limitado para el transporte. Pero la demanda industrial y energética de gas aún se verá afectada por los bloqueos y la consiguiente desaceleración económica.

Con los consumidores limitados en su capacidad de responder a los precios más bajos, el ajuste en el mercado del gas también puede necesitar detener el suministro de gas. Los proveedores con los mayores costos de producción a corto plazo y aquellos que dependen de las ventas al contado se encuentran entre los más vulnerables.

Conclusión: La peor crisis de la industria petrolera

La crisis de hoy llega en un momento en que las compañías de petróleo y gas estaban empezando a lidiar con las implicaciones de las transiciones energéticas para sus operaciones y modelos comerciales. Pero parte de la angustia de la industria por el futuro ahora se ha enviado abruptamente al presente.

Aunque la demanda de petróleo se recuperará cuando la crisis se alivie, esta crisis podría acelerar algunos cambios estructurales en la forma en que el mundo consume petróleo.

Y los fuertes recortes a la inversión en capacidad de producción definitivamente afectarán las perspectivas a mediano plazo para el suministro de petróleo. La AIE continuará observando de cerca los desarrollos para evaluar las implicaciones para la seguridad energética y la sostenibilidad a corto y largo plazo.

Las reverberaciones se extenderán más allá de los mercados energéticos. Algunos países importadores de petróleo pueden experimentar los beneficios de los bajos precios del petróleo cuando su enfoque principal cambie de lidiar con sus crisis de salud inmediatas a la necesidad de reparar sus economías.

Pero la conmoción en algunos países exportadores de petróleo será profunda, trayendo riesgos para su estabilidad social y reduciendo drásticamente su capacidad de comprar bienes y servicios esenciales del resto del mundo.

La amenaza de quiebras en un sector con el tamaño y la importancia estratégica del petróleo, junto con el papel crucial del petróleo en las finanzas y el comercio mundial, agrega elementos peligrosos a una situación financiera global altamente inestable.

«Las comparaciones con períodos anteriores de interrupción en los mercados petroleros son inevitables pero están fuera de lugar. La industria petrolera nunca ha visto nada como 2020», concluye la AIE.

Fuente: Ramón Roca / El Periódico de la Energía,

Artículo de referencia: https://elperiodicodelaenergia.com/el-petroleo-sufre-la-peor-crisis-de-su-historia/,



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