Las aguas superficiales son un componente esencial del ciclo del agua en la troposfera. Sólo el 0,7% del agua de la Tierra es dulce y se encuentra en forma de lagos, ríos, acuíferos y vapor.

Los ríos

Los ríos son un claro ejemplo de aguas superficiales. Se definen como la corriente natural de agua que fluye por un lecho, desde un lugar elevado a otro más bajo. La gran mayoría de los ríos desaguan en el mar o en un lago, aunque algunos desaparecen debido a que sus aguas se filtran en la tierra o se evaporan en la atmósfera. Se constituyen como una importante fuente de suministro de agua para usos agrícolas y domésticos.

Los principales ríos del mundo

En la tabla, "Principales ríos del mundo", se clasifican los ríos de más longitud del mundo. Destacan el Nilo, África, con una longitud de 6.680 kilómetros y el Amazonas, América del Sur, con 6.500 kilómetros de longitud.

Nombre Región Longitud Caudal en la desembocadura Régimen del curso inferior
1 Nilo África 6.680 Km con un afluente del lago Victoria 5.600 Km desde el lago máx: 8.600m3/s (en Asuán) min:866m3/s aguas altas de agosto a octubre (en Wadi-Halfa)
2 Amazona América del sur 6.500 Km 7.025 + Ampurimac máx: 150.000 m3/s mín: 63.000 m3/s aguas altas en junio
3 Mission Mississippi América del norte 6.260 Km (Missouri: 4370) máx: 40.000 m3/s mín: 18.000 m3/s aguas altas en primavera
4 Yang Tse Kiang China 5.500 km máx: 42.000 m3/s aguas altas de junio a octubre
5 Hoang Ho China 5.200 km máx: 14.000 m3/s aguas altas en julio y agosto
6 Congo áfrica 4.640 km máx: 80.000 m3/s máx. en octubre
7 Amur Extremo Oriente 4.350 km   aguas altas en verano
8 Liena Siberia 4.270 km media: 15.500 m3/s aguas altas en verano
9 Niger áfrica 4.200 km máx: 30.000 m3/s curso alt: ag. alt - sept curso bajo: aguas altas marzo y abril
10 Mekong Asia del sudeste 4.180 km máx: 60.000 m3/s aguas altas en septiembre y octubre
11 Mackenzie América del norte 4.100 km   aguas altas en verano
12 Obi Siberia 4.000 km media: 12.500 m3/s aguas altas en verano
13 Yenisei Siberia 3.800 km media: 10.000 m3/s aguas altas en verano
14 Voiga Europa Oriental 3.700 km media: 51.800 m3/s aguas altas en abril y mayo

Los lagos

Tal y como hemos comentado, el agua dulce también se encuentra en forma de lago. Nos referimos a lago cuando hablamos de agua dulce o salada, más o menos extensa, embalsada en tierra firme. Las cuencas de los lagos pueden formarse debido a procesos geológicos como son la deformación o la fractura de rocas estratificadas o fallas, y por la formación de una represa natural en un río debida a la vegetación, un deslizamiento de tierras, acumulación de hielo o la deposición de aluviones o lava volcánica, lagos de barrera. Las glaciaciones también han originado lagos, ya que los glaciares excavan amplias cuencas al pulir el lecho de roca y redistribuir los materiales arrancados. Otros lagos ocupan el cráter de un volcán dormido o extinto; son los denominados lagos de cráter.

Los principales lagos del mundo

En la tabla "Principales lagos del mundo", se enumeran los lagos más grandes de la Tierra. Entre ellos destacan el Lago Superior situado en América del Norte con una superficie de 82.700 km2, y el Lago Victoria en África Oriental con 68.100 km2.

Nombre Región Superficie (en Km2 ) Origen
Superior América del Norte 82.700 Glaciar
Victoria áfrica Oriental 68.100 Tectónico
Mar de Aral Asia Central 67.000 Endorreico
Hurón América del Norte 59.800 Glaciar
Michigan América del Norte 58.300 Glaciar
Tanganyka áfrica Oriental 31.900 Tectónico
Baikal Siberia 31.500 Tectónico
Gran Lago de los Osos América del Norte 31.100 Glaciar
Nyasa áfrica Oriental 30.800 Tectónico
Chad áfrica Central 28.000 (máx.) Endorreico
Gran Lago del Esclavo América del Norte 27.800 Glaciar
Ene América del Norte 25.800 Glaciar
Winnipeg América del Norte 24.300 Glaciar
Ontario América del Norte 18.800 Glaciar
Ladoga Europa del Noreste 18.400 Glaciar
Baljash Asia Central 17.300 Endorreico
Maracaibo América del Sur 16.300 Tectónico
Onega Europa del Noreste 9.600 Glaciar
Eyre Australia 9.500 Endorreico
Rodolfo áfrica Oriental 8.600 Tectónico
Nicaragua América central 8.400 Tectónico
Titicaca América del Sur 8.300 Tectónico

Grupo de Tratamiento de Aguas Residuales. Escuela Universitaria Politécnica. Universidad de Sevilla.

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