La raya eléctrica (electrolux addisoni) es la especie más sorprendente de unas 17.000 vegetales y animales descubiertos el año pasado en el mundo, según el "Top 10", elaborado cada año por el Instituto Internacional para la Exploración de Especies (IISE, por sus siglas en inglés), de la Universidad de Arizona (EE UU) y que publica el Servicio de Información y Noticias Científicas (SINC).

Se trata de un animal cuyo nombre refleja la "vigorosa acción de aspirar como método de alimentación", según los expertos. Descubierta en la costa este de Sudáfrica, esta peculiar raya "podría competir con la función bien conocida del aspirador para aspirar, en su caso, el fondo de los océanos".

En la lista también está presente un dinosaurio con hocico en forma de pato (Gryposaurus monumentensis), que data de unos 75 millones de años y que fue descubierto en el sureste del estado estadounidense de Uta por un equipo del Museo de Paleontología Alf (California). En el reino vegetal los científicos han incluido la planta con forma de muñeco denominada Michelin (Tecticornia bibenda), un "suculento" vegetal del oeste de Australia que se parece al muñeco de los neumáticos Michelin.

En la categoría de imitación del arte se encuentra Dim, el escarabajo rinoceronte (Megaceras briansaltini) que, según los científicos, se parece al personaje de Dim de la película de Disney Bichos . Además, aparecen un milpiés rosa, una extraña rana, una de las serpientes más venenosas del mundo, un murciélago que come fruta; un champiñón y una medusa con el nombre de su víctima "Malo Kingi".

Cada año, la comunidad científica identifica cerca de 17.000 animales y plantas nuevas. Para llamar la atención sobre el descubrimiento de especies, clave para la evolución, supervivencia y conservación de las mismas, un comité internacional de expertos acaba de publicar una lista con las diez especies más curiosas y sorprendentes descritas en 2007.

"El comité internacional de expertos en taxonomía que ha realizado la selección del Top 10 entre miles de especies descritas en 2007 tiene como misión llamar la atención sobre la biodiversidad, el campo de la taxonomía y la importancia de los museos de historia natural y jardines botánicos de una forma divertida", señala el entomólogo y director del IISE Quentin Wheeler.

Ignorancia respecto a la biodiversidad

Los taxónomos participantes aprovecharon este ránking para emitir una alerta a través de un Informe SOS sobre el estado de las especies observadas sobre la Tierra. Un total de 16.969 especies fueron descubiertas y descritas en 2006, con una media de 50 especies al día. La mayoría de ellas son animales invertebrados y plantas vasculares, cuyo descubrimiento es consecuencia de los últimos años de trabajo y reflejan, en parte, "la profunda ignorancia de muchas de las especies con la mayor riqueza taxonómica que viven en el planeta".

Así, aunque hay alrededor de 1,8 millones de especies descritas desde que Linneo inició los sistemas modernos para identificar a las plantas y animales en el siglo XVIII, los científicos estiman que existen entre 2 y 100 millones de especies en la Tierra y otros estiran esta cifra en unos diez millones más.

"Estamos viviendo un momento excitante. Una nueva generación de herramientas están apareciendo a través de la red que permitirá acelerar enormemente la tasa de especies descubiertas y descritas al año –apunta Wheeler–. La mayoría de la gente no se da cuenta de lo incompleto que es nuestro conocimiento sobre las especies terrestres, ni el nivel al que los taxónomos están explorando la diversidad".

El Informe SOS ha sido recopilado por el IISE en colaboración con la Comisión Internacional sobre la Nomenclatura Zoológica, y el Índice Internacional de Nombres de Plantas y Thompson Scientific, editor de Zoological Record.



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