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Caperea marginata, un fósil viviente

A menudo no encontramos relación (o al menos relación directa) entre la paleontología y la conservación de especies. El caso de la ballena franca pigmea es un buen ejemplo de cómo pueden compaginarse estas dos disciplinas científicas.

Por Jordi Balaguer Bruguera, biólogo y divulgador científico.
exponensbiology@gmail.com

La taxonomía es la rama de la Biología encargada de la clasificación de los organismos. A grandes rasgos, sigue el esquema y el proceso fijado por K.Linnaeus ya en el siglo XVIII, aunque en estos ya casi 3 siglos ha habido muchos cambios, sobre todo en la nomenclatura y en los criterios de descripción de los taxones. Un taxón es equivalente a un cajón virtual definido por una serie de características (por ejemplo, un taxón sería la clase Mamalia que incluye a vertebrados tetrápodos con glándulas mamarias), y el sistema se basa en una ordenación jerárquica de cajones inclusivos.

Por otro lado, la filogenia es la rama de la Biología encargada de determinar las relaciones evolutivas y de parentesco entre distintos taxones.

Un fósil viviente se define como el representante vivo de un linaje evolutivo que se creía extinguido.

Primero, la paleontología clásica basada en el estudio de conchas, dientes o huesos, y después, ya en el siglo XX la aparición de ordenadores (que han permitido cálculos estadísticos complejos para tratar matrices de datos y crear árboles de relaciones) y de técnicas moleculares para establecer filogenias (por ejemplo, las usadas con el DNA mitocondrial para esclarecer los orígenes del hombre actual) han puesto de manifiesto conflictos entre las dos ramas de estudio. Organismos muy parecidos que se clasificaban dentro de un mismo grupo se han visto más alejados evolutivamente de lo que parecía, y, en cambio, organismos a primera vista muy distintos resultan ser parientes próximos. Por ejemplo, el grupo de los pinnípedos (que incluye a las focas, leones marinos y morsas) se había clasificado siempre como un orden separado del orden Carnivora, y en cambio, la filogenia muestra que forman parte de él, emparentado con osos y mustélidos. El caso de la ballena franca pigmea ha resultado ser un ejemplo de la primera situación, y recientes estudios han permitido aclarar la asignación taxonómica y la filogenia (historia evolutiva) de este cetáceo.

La ballena franca pigmea

Caperea marginata, Gray 1846 es un cetáceo misticeto (cetáceos con barbas, sin dientes, y de dietas filtradoras). Se trata de la ballena (en el sentido más coloquial del término) más pequeña conocida, de unos 6 m de longitud y unas 3.5 T de peso. Se desconoce el número aproximado de individuos, y se cree que su distribución es el área circumpolar del hemisferio sur. La lista roja de la UICN la califica de DD (Deficient Data). Esto significa que la falta de datos alrededor de esta especie (número de individuos, distribución) la sitúa en una situación equiparable a la de riesgo de extinción, y está protegida en el marco internacional de protección de las ballenas. Cualquier dato referente a una especie catalogada como DD es bienvenido, ya que así mejora nuestro conocimiento de ella y por lo tanto se puede concretar más su situación.

El análisis filogenético

Recientemente, ha aparecido en diversos medios de comunicación una noticia relacionada con este cetáceo, a raíz de la publicación de un artículo científico en PRSB (The pygmy right whale Caperea marginata: the last of the cetotheres, Fordyce & Marx, 2012).

¿Y por qué ha generado tanto interés este artículo?

Los datos paleontológicos y evolutivos pueden ser un elemento de interés en proyectos de conservación de especies.

Caperea marginata siempre había sido adscrita a la familia Neobalaenidae, de la cual era el único representante vivo (compartía afiliación con otro cetáceo del Mioceno de Perú, de hace unos 7.2 a 11.6 millones de años), y emparentada con otras ballenas francas de la familia Balaenidae (que incluye las actuales ballenas francas y la ballena de Groenlandia). Como no se conocía registro fósil que pudiera asociarse a esta ballena tan desconocida, no se podía discutir su adscripción. En este artículo se ha realizado un estudio con técnicas de paleontología “clásica”: se han tomado datos de 166 caracteres morfológicos de 23 taxones distintos de cetáceos (entre ellos la Caperea) y, después de colocarlos en una matriz, se ha realizado un estudio filogenético por 2 vías: por un lado, un análisis de máxima parsimonia con los datos morfológicos, y por otro lado un análisis combinado de los datos morfológicos con datos moleculares. El resultado ha sido que Caperea marginata ha sido adscrita a la familia Cetotheriidae, una familia de cetáceos de la que conocemos representantes fósiles a lo largo de 30 millones de años pero se creía extinguida desde hace 4. Por lo tanto, la ballena franca pigmea se ha convertido en el actual representante de un grupo de ballenas que se creía extinguida. De aquí a que en muchos lugares se la ha considerado un “fósil viviente”, es decir, el representante vivo de un tipo de organismo que se creía extinguido hace mucho tiempo.

Gráfico extraído de Fordyce & Marx, 2013. Árbol filogenético mostrando
la posición relativa de Caperea marginata respecto a otras ballenas francas
(familia Balaenidae) y su inclusión en la Familia Cetotheriidae.

Conclusión

Así pues, esta nueva asignación taxonómica y lo que de ella se deriva añade nuevos datos y nuevos elementos a tener en cuenta respecto a la protección de la ballena franca pigmea. Si bien el adjetivo de “fósil viviente” no es propiamente de interés ambiental, si lo es desde un punto de vista científico. Independientemente de que en el futuro podamos encontrar más individuos y podamos mejorar nuestro conocimiento sobre ella, en caso de mantenerse su adscripción taxonómica, esta especie tiene un valor añadido de carácter “histórico” en lo que refiere a evolución y diversificación de los cetáceos*.

*NOTA.
El Orden Cetacea se originó hace unos 55millones de años, en las orillas del Tethys (un antiguo mar que recorría el planeta de oeste a este, desde el Atlántico hasta el sudeste asiático y separando al sur África y el sub-continente indio y al norte Eurasia). Sus representantes más antiguos eran animales cuadrúpedos, terrestres y carnívoros, y con facilidad para entrar en el agua apara cazar. Los primeros representantes del orden, los archaeocete, existieron durante unos 20 millones de años y conocemos muy bien los cambios morfológicos a lo largo de su evolución para entender la colonización del medio acuático. A partir del Oligoceno (34-23Ma) ya encontramos representantes de los dos grandes grupos de cetáceos actuales (Mysticeti y Odontoceti), todos ellos plenamente acuáticos, y durante el período posterior (Mioceno, entre 23 y 5Ma) se reconoce una gran diversidad de formas (entre ellas, algunas muy parecidas a los actuales).

BIBLIOGRAFÍA
- Berta, A. (2012). Return to the Sea: the Life and Evolutionary Times of Marine Mammals. University of California Press, Berkeley, CA, 224 pp.
- Fordyce RE, Marx FG. 2012. The pygmy right whale Caperea marginata: the last of the cetotheres. Proc R Soc B 280: 20122645. http://dx.doi.org/10.1098/rspb.2012.2645
- Reilly, S.B., Bannister, J.L., Best, P.B., Brown, M., Brownell Jr., R.L., Butterworth, D.S., Clapham, P.J., Cooke, J., Donovan, G.P., Urbán, J. & Zerbini, A.N. 2008. Caperea marginata. In: IUCN 2012. IUCN Red List of Threatened Species. Version 2012.2.

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