Biotecnología para conservar el medio ambiente
 
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La contaminación forma parte del precio que hemos de pagar por la industrialización y el desarrollo pero, afortunadamente, la investigación biotecnológica ha puesto en nuestras manos instrumentos que nos ayudan a conservar y mantener el medioambiente.

- ¿Qué es la biotecnología?
- ¿Cómo puede ayudarnos a descontaminar el aire, el agua y el suelo?
- ¿Qué es exactamente un medio contaminado?

Los serios problemas medioambientales que sufrimos actualmente derivan del hecho que ciertos compuestos químicos u orgánicos se hallan en lugares inadecuados o en cantidades excesivas de forma que impiden que se mantenga el ciclo de la naturaleza. De entrada estos compuestos no eran contaminantes. Llegan a serlo en cuanto no están en el lugar adecuado o en la calidad adecuada en el medioambiente. Por ejemplo, compuestos tóxicos en el aire, metales pesados en el agua o petróleo en jardines, campos o bosques.

¿Qué hacemos con los contaminantes?


En primer lugar asegurarnos que nuestros procesos de producción y nuestra forma de consumir no contribuyen a crear o incrementar la contaminación del medioambiente. Es necesario desarrollar métodos de producción, transporte, almacenamiento y eliminación de desechos, limpios y respetuosos con el medio.

Pero si el mal ya está hecho es preciso descontaminar. Creemos que la propia naturaleza es capaz de salvarse. Efectivamente, utilizando bacterias capaces de alimentarse y digerir contaminantes, somos capaces de mejorar y conservar el medioambiente natural. Se pueden emplear bacterias específicas para diferentes tipos de contaminación, con lo que, en realidad, la naturaleza, con nuestra colaboración, es capaz de resolver sus problemas.

Lo qué hay que saber sobre la biotecnología

La biotecnología es una ciencia que nació hace diez mil años, cuando el hombre empezó a utilizar microorganismos para diversos procesos de fabricación. Un ejemplo: la levadura, que es un hongo unicelular y sirve para fabricar pan. Lo mismo se puede decir para la fabricación de vino y queso donde las bacterias son la piedra angular en la transformación de las materias primas de estas fabricaciones.

Materia prima Microorganismo empleado Producto final
 
Harnia Levadura (Saccharomyces) Pan
Uva Levadura (Saccharomyces) Vino
Leche Bacteria (Streptoccocus lactis) Queso


Llamamos biotecnología a toda técnica industrial de utilización de microorganismos vivos para aplicaciones concretas. Es un compendio de química, biología e ingeniería genética. Gracias a la ingeniería genética, conseguimos microorganismos modificados genéticamente para que hagan el trabajo que nos interesa.

¿Una bacteria que se alimenta de petróleo o de compuestos tóxicos?
Pues sí.

Los microorganismos naturales se alimentan de elementos químicos simples como carbono, azufre, nitrógeno o ciertos metales. Cuando encuentran complejos en la naturaleza deben, en primer lugar, descomponerlos en elementos simples para poder alimentarse de ellos. Con los contaminantes ocurre exactamente lo mismo, descomponen un compuesto toxico en elementos simples no tóxicos para el medioambiente y, además, con las modificaciones genéticas, las bacterias pueden llegar a ser muy tragonas.
En el siguiente cuadro se relacionan algunos tipos de bacterias con sus contaminantes preferidos


Bacterias Contaminantes
 
Pseudomonas
Vapores tóxicos en el aire
Streptotrix hyalina Materias orgánicas en aguas
Micrococos Gasolina en suelo

Antes de las opciones biotecnológicas cómo se descontaminaba el aire, el agua o el suelo?

Las tecnologías clásicas de descontaminación todavía son muy empleadas y constituyen lo que se denomina tratamientos fisicoquímicos. Son filtros, tamices, membranas y determinados productos químicos que coagulan y floculan los contaminantes formando complejos no contaminantes.


Bacterias Contaminantes
 
Filtro o columna de lavado Vapores tóxicos en el aire
Precipitación con cloruro Erico Materia orgánica en agua
Membranas de encapsulado Gasolina en suelos



¿Qué ventajas tienen los tratamientos biológicos?


Vamos a estudiar qué pretendemos hacer para descontaminar un medio, sea aire, agua o suelo. Por descontado, queremos retirar el contaminante del medio. Pero una vez retirado, ¿qué hacemos con él?. En algunos casos puede ser reciclado al convertirse en materia prima para algún proceso industrial. Pero si no puede ser reciclado, ¿qué hacemos con los miles de toneladas de contaminantes que hemos conseguido retirar? Los enterramos en vertederos controlados bien envueltos en membranas estancas. Hemos transferido la contaminación de un sitio a otro, con lo que no hemos resuelto totalmente el problema.


Si utilizamos tratamientos biológicos el ataque devorador de las bacterias permite eliminar totalmente el contaminante. Si las bacterias digieren y degradan la gasolina infiltrada en el suelo la transforman en carbono inofensivo para el medioambiente. Para multiplicar el efecto de las bacterias es suficiente suministrar agua y oxígeno al punto donde se quiere descontaminar. No hemos transferido los contaminantes sino que los hemos eliminado.

¿Por que no utilizamos siempre y solamente métodos biológicos?


Hay que reconocer que los tratamientos biológicos son de reciente desarrollo y se debe seguir investigando para desarrollar métodos para nuevas y diversas aplicaciones. Y, aunque son tratamientos más económicos que los fisicoquímicos, hay que reconocer que son más lentos. Por esta razón, los biotecnólogos investigan actualmente para obtener bacterias más tragonas rápidas y efectivas.

¿Qué tipos de contaminantes pueden ser tratados con complejos biotecnológicos actualmente?

Podemos clasificar las aplicaciones actuales en cuatro grandes campos:
Agricultura: purines, restos de granjas, olores de animales transformación y manipulación de vegetales.
Acuicultura: piscifactorías, peceras, clarificación y corrección de estanques y lagos
Industrias : grasas, fenoles y creosoles, nitrificación, hidrocarburos, gasóleos, mataderos, lácteas, bodegas, papeleras, tensoacticos y detergentes, químicas
Domésticas: grasas de cocinas, limpieza y olores de baños y urinarios, aguas fecales, fosas sépticas, reactivación y bioaumentacion de EDAR.

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