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El negro futuro del turismo espacial

Imagine que se encuentra a 100 kilómetros de distancia de la Tierra, justo en la frontera del espacio. Imagine sentir la sensación de total ingravidez por unos minutos. Imagine pasar dos horas alejado de los asuntos terrenales. Si está dispuesto a pagar 200.000 dólares por esta experiencia, usted se puede convertir en turista espacial.

Por María Jesús P. Fuentes
redaccion@ambientum.com

Mucho se ha hablado en el último año de esta novedosa modalidad de ocio, que tuvo su germen en la construcción de la Estación Espacial Internacional, un paso decisivo para que se llegara a plantear la posibilidad de enviar a turistas al espacio.

Aunque hasta el momento sólo se ha llevado a cabo en transportes y estaciones espaciales gubernamentales, ya desde principio de siglo se desarrollaron iniciativas privadas para fabricar vehículos y posibles alojamientos turísticos, para fortuna de los turistas más ávidos y adinerados.

La pionera, Virgin Galactic ya ha presentado la maqueta de la aeronave en la que ofrecerá viajes espaciales turísticos. Dicha nave se liberará a los 15 kilómetros de altura y se encenderán sus propulsores hasta que llegue a los 100 kilómetros sobre el nivel del mar, lo que convertirá técnicamente a sus pasajeros en astronautas.

Sin embargo, si las 200 personas que ya han realizado su reserva conocieran las posibles  consecuencias que su escapada espacial podría conllevar para el medio ambiente, tal vez se replantearían su aventura, pues según un reciente estudio publicado por Geophysical Research Letters, los viajes espaciales privados agravarán el cambio climático.

Negro de carbón

El negro de carbón es el responsable del 50% del aumento total de temperaturas en el Ártico desde 1890 a 2007

Los investigadores participantes en el estudio se muestran especialmente preocupados por el grave impacto que el aumento progresivo del turismo espacial podría tener sobre el aumento global de las temperaturas, debido a la emisión de negro de carbón, un pigmento negro común, tradicionalmente producido a partir de la combustión incompleta de los productos derivados del petróleo y que está formado por carbono puro. Su uso más común en nuestra sociedad se da como base de refuerzo en neumáticos para automóviles, en algunos materiales absorbentes de radar y en los tóners de impresoras.

Según el coautor del estudio, Michael Mills del National Center for Atmospheric Research: “La respuesta del sistema climático a una pequeña cantidad de negro de carbón es sorprendente, y nuestros resultados muestran una particular sensibilidad del clima a este tipo de partículas emitidas por los cohetes espaciales ya que pueden permanecer en el espacio durante años”.

Actualmente, se considera que el negro de carbón es el responsable del 50% del aumento total de temperaturas en el Ártico desde 1890 a 2007. Además, el negro de carbón es un conocido carcinógeno y daña el tracto respiratorio si se inhala, debido a su alto contenido en hidrocarburos policíclicos aromáticos. Es por ello, que en los últimos años gobiernos de todo el mundo lo han situado en su punto de mira, y la NASA ya se encuentra desarrollando un programa cuyos objetivos son la minimización o reducción de la proliferación de basura espacial y el desarrollo de técnicas avanzadas de protección física de futuras emisiones espaciales.

Las estimaciones hablan de que en 2020 habrá 1.000 viajes espaciales turísticos al año, por lo que debemos considerar el impacto de sus emisiones en el clima, o estaremos ignorando una dura realidad. Pues no debemos olvidar que la basura espacial, formada por chatarra inservible para los astronautas y emisiones tóxicas, produce una fuerte contaminación exterior que también se traduce en contaminación medioambiental cuando estos restos se desplazan inevitablemente hacia la Tierra.

Las estimaciones hablan de que en 2020 habrá 1.000 viajes espaciales turísticos al año

Es cierto que la atmósfera terrestre es nuestra mejor forma de protección, ya que su composición evita la entrada de cualquier elemento perjudicial para la vida. Pero, tal vez antes de preocuparnos por un nuevo espacio exterior en el que representar escenas de ciencia ficción presentes en el imaginario colectivo, debieran ser replanteadas las características de dichas expediciones por si sus consecuencias pudieran representar un peligro real para este planeta, un espacio mucho más cercano y real en el que vivimos.

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