Ambientum - Revista Ecotimes Octubre - Existen alternativas reales a los combustibles fósiles

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Reportaje

Entrevistamos a Enrique Guinaldo/ Ingeniero del primer avión solar que vuela de noche

“Existen alternativas reales a
los combustibles fósiles”

Por Eva San Martín
esanmartin@ambientum.com

Airbus A340

El avión solar Airbus A340 que ha despegó
de Dübendorf en Suiza. / Solar Impulse

El futuro llegó el pasado mes de julio. Aquella mañana miles de ciudadanos de todo el Planeta pudieron ver, gracias a las telecomunicaciones, aparecer en la base de Dübendorf en Suiza, al primer avión propulsado exclusivamente por energía solar, capaz de volar 36 horas sin descanso.

Aunque el Solar Impulse, un Airbus A340 no es la primera aeronave propulsada exclusivamente con energía fotovoltaica, sí será la primera vez que consiga volar de noche.

El Airbus de 63,40 metros, creado por un equipo de ingenieros capitaneado por Bertrand Piccard, André Borschberg, cuenta como único combustible con 12.000 células fotovoltaicas incrustadas en sus alas y carcasa. El único español que ha intervenido en este proyecto, Enrique Guinaldo (Madrid, 1982), ingeniero de Altran, nos cuenta todos los secretos y detalles de este gigante solar del aire.

¿36 horas volando sin parar, impulsado sólo por la luz solar, no son demasiadas?

¡Desde mi punto de vista todavía no son suficientes! Las 36 horas, un ciclo día-noche-día, representan un primer paso para hacer realidad la idea del vuelo perpetuo. En un futuro próximo podrán completarse vuelos de mayor duración que permitan, por ejemplo, cruzar el océano y convencer al mundo de que existen alternativas reales a los combustibles fósiles. La idea es: si se puede volar, cualquier cosa es posible.

Es el primer avión que podrá volar también de noche… ¿qué tiene de especial el Solar Impulse?

El prototipo HB-SIA es único en sí mismo. Hasta la fecha no se ha conseguido un avión de características similares en cuanto a relación tamaño/peso y envolvente de vuelo. Por otra parte, el rendimiento de la cadena energética es extremadamente alto, por lo que se reducen al máximo las pérdidas de energía. El objetivo es aprovechar toda la energía que se capta del Sol.

El futuro inmediato de la aviación ecológica pasa por el desarrollo de estructuras más ligeras que permitan ahorrar combustible

Me gusta utilizar una comparación bastante gráfica para transmitir los números que hacen de este avión una obra de arte: imagine un avión equipado con un ala de longitud equivalente a la de un edificio de 20 plantas volando a la altura del monte Everest con la potencia de un ciclomotor pequeño… ¡y todo ello con el peso de un coche de tamaño medio!

¿Realmente tiene como único combustible placas fotovoltaicas incrustadas en su superficie?

Sí. La única energía que es capaz de utilizar el aparato es la suministrada por las casi 12.000 células fotovoltaicas que pueblan la estructura. Durante el día la energía se repartirá entre los motores y las baterías, siendo estas últimas las que hagan funcionar los motores durante la noche hasta el nuevo amanecer, momento en el que se repetirá el ciclo de nuevo.

avion

Y si puede volar 36 horas, ¿qué te impide volar todas las que quieres?

¡Físicamente nada! Por eso las aplicaciones inmediatas de esta tecnología se centran en los aviones no tripulados para reconocimiento y observación. En cuanto a la aviación tripulada, que es nuestro caso, la limitación del tiempo de vuelo viene determinada por el aguante del piloto, para el que completar el reto de las 36 horas será toda una aventura. Si logramos mejorar el rendimiento e introducir más personas que puedan pilotar por turnos, la idea del vuelo perpetuo tripulado será una realidad.

El sol ha conseguido que un avión vuele sin barreras, ¿dónde está el límite de la energía solar?

El límite de la energía solar se encuentra en lograr una eficiencia tanto en captación como almacenamiento cercana al 100%. En la actualidad el aprovechamiento que conseguimos de esta energía es mínimo. Si logramos aprovechar toda la energía que proporciona el Sol, podremos decir que la energía solar no tiene límites.

¿Podría haber sido posible el hito del Solar Impulse, con otra energía renovable, como la eólica o la biomasa, por poner algún ejemplo?

Si logramos aprovechar toda la energía que proporciona el Sol, podremos decir que la energía solar no tiene límites

Volar con energía eólica, entendida de la forma tradicional, sería imposible puesto que lo que hacemos es luchar contra el aire durante el vuelo (en lugar de dejarnos llevar como un velero o un molino). En cualquier caso, cada vez que un avión vuela, se puede decir estrictamente que utiliza energía eólica puesto que la diferencia de presión entre las partes superior e inferior del ala es la que permite al avión volar. En cuanto a la biomasa, aún no se han desarrollado motores de aviación que la utilicen, aunque se han hecho grandes avances en motores a reacción que funcionan con mezclas de biodiesel y queroseno.

Existen otras energías renovables como la solar térmica o las pilas de combustible (aunque no constituyan una energía renovable en sí mismas), con las que ya se han realizado pruebas de vuelo en otros aparatos. La solar fotovoltaica es una energía muy conocida, con gran capacidad de evolución y adaptabilidad, gran facilidad de transporte y almacenamiento en forma de energía eléctrica, y una energía que ayuda a transmitir de forma muy clara la misión que persigue este proyecto.

¿Cómo se siente al ser el único español que ha participado en este proyecto, que pretende revolucionar el mundo de la aeronáutica y de las renovables?

Ser el único español que ha participado en el proyecto me produce dos sensaciones. Por un lado, me da un poco de pena no poder compartir este proyecto con más ingenieros y científicos españoles que seguro estarían interesados. Por otra parte, me llena de orgullo haber sido seleccionado para formar parte de un equipo de profesionales único que tiene por objetivo cambiar la mentalidad de la gente para hacer un mundo mejor. Es, sin lugar a dudas, un proyecto del que puedo sentirme orgulloso.

¿Cuándo llegará la versión comercial del Solar Impulse?

Es posible que nunca. A pesar del gran avance tecnológico que supone este proyecto se considera inviable realizar vuelos comerciales únicamente con energía solar. El futuro inmediato de la aviación ecológica pasa por el desarrollo de estructuras más ligeras que permitan ahorrar combustible. A pesar de esto, es probable que, si existe la inversión adecuada, lleguemos a ver aviones pequeños equipados con células solares y baterías de alta eficiencia.

En cualquier caso, perseguimos una utopía que será realizable sólo con la colaboración de todos. La integración de las energías renovables en todos los ámbitos de la vida diaria depende única y exclusivamente de nosotros.

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Los comentarios de los lectores

28/10/2009 18:06:15
¡Pero qué exagerado, eso de compararlo al A340! ¿Tenéis una idea de los kilómetros cuadrados de paneles que se necesitarían para levantar al Airbus? Las alternativas a los combustibles fósiles son aún poco reales, por rebatir el titular. No obstante, felicito a los realizadores (y a los que los financian). Este tipo de experimentos ayuda a avanzar tecnológicamente: aerodinámica, química. electrónica,...
Julio
14/11/2009 10:08:06
En este momento se ve como lo más problable es que los aviones futuros vuelen con turbinas de hidrógeno, lo que tecnicamente es factible hoy, el único problema es conseguir la suficiente energía electrica para producir el hidrógeno . la fuente del hidrógeno, más barata es el agua del grifo o del mar, con lo que también se solucionará la contaminación producida por las aeronaves.
Emilio Rey,

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