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Revista julio
 Entrevista. María Neira,
 directora del Dto. de Salud Pública y Medio Ambiente de la OMS
Edición julio 2007


Según un estudio reciente, presentado por este departamento de la OMS, un 25% de la mortalidad en el mundo es atribuible a factores ambientales. Hay una manera positiva de leer este mensaje que es dándole la vuelta. Con lo cual, quedaría que con intervenciones ambientales apropiadas podríamos reducir el 25% de las defunciones a nivel mundial.

María Neira, directora del Departamento de Salud Pública y Medio Ambiente de la OMS
María Neira, directora del Departamento de Salud Pública y Medio Ambiente de la OMS

¿Cómo puede influir en nuestra salud el aire que respiramos ? ¿y el agua que bebemos ? ¿Qué se puede hacer para eliminar el CO2 de la atmósfera?

La contaminación del aire es en definitiva un importante problema de salud ambiental. Es fundamental que aceleremos todos los esfuerzos para reducir la carga mundial de enfermedad que generan. Cuatro de los contaminantes más peligrosos para la salud humana: las partículas en suspensión, el dióxido de azufre, el ozono y el dióxido de nitrógeno, están en el aire que respiramos. Las concentraciones alcanzadas de estas partículas en muchas ciudades del mundo desarrollado causan graves problemas para la salud.

Por ejemplo, el habitante medio de una ciudad europea puede contar con una reducción de su esperanza de vida de un año debido a la contaminación del aire por estas partículas. Y en las ciudades estos contaminantes, conocidos como PM10, están en gran medida relacionados con el tráfico rodado. Los efectos nocivos van desde asma, bronquitis, inflamación de las vías respiratorias. Y esa contaminación ambiental del aire causa en el mundo 800.000 muertos al año. La Organización Mundial de la Salud (OMS), y el departamento que dirijo, trabaja con los gobiernos para que elaboren guías de calidad del aire y les hemos dado unos niveles que no habría que superar para que la salud se beneficie.

La reducción de las PM10 hasta el límite propuesto por la OMS podría proporcionar un beneficio sanitario del 15% en las ciudades más contaminadas. El agua es, junto con los alimentos, nuestra base de vida. En el mundo hay más de un millón y medio de personas que mueren al año por problemas relacionados con la falta de agua y saneamiento. Por lo tanto, aparte de la importancia que tendrían las grandes sequías y el acceso y escasez de agua potable. Esta última representa uno de los pilares básicos de la salud pública y uno de los grandes retos y desafíos a los que todavía nos enfrentamos. Hay dos aspectos: el acceso al agua y la calidad del agua, que sea potable. El cambio climático podrían influenciar los dos y, por lo tanto, tener un impacto muy negativo en salud pública.

2. Tengo una niña de 17 meses, vivo en pleno centro de Madrid, quería saber si con la contaminación puede afectar a su salud.

Puede afectar a la salud de su niña y también de la mamá, y de todos nosotros. Evidentemente, las ciudades tienen un nivel de contaminación del aire más elevado que en las zonas rurales, en general. Por tanto, habría que evitar zonas que tengan un tráfico muy importante e intenta ir a las zonas verdes de la ciudad, que Madrid también tiene. Por supuesto, todos podemos contribuir a disminuir esa contaminación. Una manera sería usando menos el coche y más los medios de transporte. Hacer crecer a los niños en ciudades poco contaminadas sería, desde luego, nuestro objetivo.

Políticas urbanísticas que en su planificación tomen en cuenta los aspectos de la salud pública son, sin ninguna duda, las que demuestran una mayor visión y perspectiva de futuro. Algunos ejemplos serían ampliar las zonas peatonales y reducir las zonas de acceso al tráfico rodado; promover campañas de transporte público prácticas y al alcance de todo el mundo; sacar de la ciudad los sectores industriales; fomentar zonas verdes; pistas para montar en bicicleta o caminar... Los ciudadanos tienen un papel en cuanto a exigir que esta planificación urbanística vaya en este sentido.

3. Querría saber si los alimentos biológicos y/o ecológicos ayudan al medio ambiente a la vez que son mejor para nosotros. Siempre he creído que los productos químicos no son buenos ni para la tierra, ni para nosotros.

Desde luego, el uso excesivo de pesticidas o productos químicos tiene un demostrado efecto negativo en la salud pública. Pero, al mismo tiempo, el uso racional de estos productos químicos facilita una producción de alimentos que permite, en muchos casos, poder tener políticas agrícolas que satisfagan las necesidades nutricionales de acceso a los alimentos. El uso y el control de ese uso de las sustancias químicas está muy regulado en países desarrollados pero, desgraciadamente, no es el caso en países con menos desarrollo económico y social. Desde la OMS, nuestro programa de seguridad química colabora con el programa de Naciones Unidas para el ambiente, de manera que los aspectos de salud sean una prioridad en el desarrollo, producción y aplicación de estos productos.

4. ¿El aumento de las alergias o de síntomas parecidos a la alergia tiene algo que ver con el medio ambiente?

Definitivamente, sí. No en todos los casos pero en algunos sí. Tenemos que entender que el medio ambiente es el aire que respiramos, el agua que bebemos y, en general, todos aquellos riesgos a los que estamos expuestos en cada uno de los ambientes donde nos movemos. Y esto incluye, por ejemplo, el uso dentro del hogar de sustancias químicas, pinturas, esmaltes, productos químicos en general. Y, en el exterior, la exposición a sustancias químicas puede venir tanto por inhalación, por contacto físico o por ingestión. Hemos demostrado en la OMS que una fracción no excesivamente alta, pero una fracción importante de las alergias tiene que ver con exposición a riesgos ambientales.

5. Si se sabe que las antenas y diversos aparatos electromagnéticos causan con el tiempo graves enfermedades, y deterioran el nivel de vida , por que aún no se ha hecho nada? ¿cree qué se antepone la tecnologia a la salud? ¿podían pedirle un dinerito a las compañias para tratar las enfermedades que causan a gente inocente?

El riesgo para la salud causado por exposición a ondas electromagnéticas es objeto de permanente estudio y análisis. Por el momento, no hemos demostrado una relación contundente entre estos riesgos y el uso de antenas de repetición o de teléfonos móviles. Con respecto a si la tecnología va por delante de la salud, en algunos casos los avances en la tecnología son grandes aliados para la salud. Lo que tenemos que conseguir es que, en la carrera entre tecnología y salud, que la salud no se quede atrás. Y en ese sentido, la OMS trabaja muy de cerca para entender si las nuevas tecnologías pudieran representar un potencial peligro para la salud pública.

6. ¿Es recomendable usar mascarilla mientras se monta en bici en Madrid en hora punta?

Bueno, da una protección muy limitada porque no evita el paso de cierto tipo de partículas. Pero, supone de alguna manera una pequeña protección y, desde luego, no causa ningún daño. Por otro lado, la mejor protección sería movilizarse socialmente para conseguir una reducción del tráfico y mejor acceso a vías para bicicletas y su utilización.

7. Me preocupan los vertidos contaminantes que van a parar a los océanos y cómo afectan a los animales que viven en él y nosotros consumimos. ¿Se estudia este tema, lo mismo que en su momento se hizo y detectó con la carne? ¿Y se publica aquí lo estudiado en otros países? ¿No hay en la CEE una normativa al respecto?

Sí, este tema se estudia con mucho detenimiento. Los estudios se publican. Con respecto a nuestro departamento, les puedo informar de que colaboramos muy de cerca con las autoridades nacionales e internacionales en materia de medio ambiente con el objetivo de evaluar el riesgo que la presencia de estos contaminantes pudiera representar para la salud humana. En nuestra página web podrá encontrar informes sobre monitoreo de la presencia de metales pesados, por ejemplo. De nuevo, claramente, aparte de esta evaluación la mejor prevención es luchar contra esos vertidos contaminantes, que si bien están contralados en países desarrollados con una legislación muy fuerte no es el caso en otros países menos desarrollados.

8. ¿Es cierto que la contaminación disminuye la calidad del esperma? ¿Tiene esto que ver con las disminución de la natalidad?

Estamos empeñados en el departamento que dirijo en el estudio precisamente, con respecto a su pregunta, de disruptores endocrinos. El objetivo de este estudio, y de muchos otros a nivel mundial, está orientado precisamente a demostrar estos vínculos entre exposición ambiental y afectación de la esfera endocrinológica.

9. ¿Aparecerán enfermedades tropicales en nuestro país debido al cambio climático?

El cambio climático ya está teniendo impacto en la salud pública mundial. Y, sobre todo, tendrá que ver con enfermedades infecciosas. En el caso de que este calentamiento climático en algunas zonas del planeta supere ciertas temperaturas que son ideales para la reproducción de vectores de enfermedades como ciertos mosquitos podrían, efectivamente, reaparecer casos de enfermedades como la malaria o el dengue, que ya existieron en Europa y que podrían reaparecer.

10.  ¿Cuáles son las medidas que actualmente está poniendo en práctica el Departamento de Salud Pública para protegernos de la contaminación?

Según un estudio reciente, presentado por nuestro departamento de la OMS, un 25% de la mortalidad en el mundo es atribuible a factores ambientales. Hay una manera positiva de leer este mensaje que es dándole la vuelta. Con lo cual, quedaría que con intervenciones ambientales apropiadas podríamos reducir el 25% de las defunciones a nivel mundial. Las intervenciones, por lo tanto, que ponemos en marcha desde nuestro departamento son muy amplias y a nivel global y van dirigidas tanto a reducir, por un lado, los riesgos ambientales más clásicos, como la falta de agua potable o de saneamiento ambiental, que causa gran mortalidad sobre todo en países desarrollados hasta la promoción de medidas para proteger la calidad del aire; políticas de energía y salud; riesgos ambientales relacionados con sustancias químicas; crisis ambientales radionucleares o causadas por uso deliberado de armas químicas o nucleares hasta intentar identificar riesgos emergentes potenciales relacionados, por ejemplo, con la nanotecnología o la basura electrónica (e-waste).

Claramente el abanico de intervención es amplísimo y, por lo tanto, trabajamos con las autoridades nacionales de los 193 países que son miembros de nuestra organización; con las comunidades científicas; con el sector público y privado, en general; con movimientos sociales; redes de comunicación que puedan ayudarnos a diseminar la información, crear las bases científicas para la elaboración de nuestras normativas y recomendaciones, y la movilización de recursos para llevarlas a cabo. La demostración de este vínculo entre la salud pública y el medio ambiente, y el convencer a la sociedad de incluir el elemento salud en la planificación urbanística, en políticas energéticas, industriales, ambientales, de transporte. Sin hablar, por supuesto, del sector salud que es nuestro aliado convencido.

11. ¿Dónde se sitúa la línea que separa las responsabilidades de los gobiernos y autoridades de las de los ciudadanos?

Esta pregunta me parece muy interesante ya que acepta que los ciudadanos también tenemos una responsabilidad en políticas de salud y medio ambiente. Nosotros, los ciudadanos, sufrimos las consecuencias sanitarias de los problemas ambientales pero, sin duda alguna, contribuimos también de forma importante a crearlos. Una de las responsabilidades más importantes como ciudadano es aceptar ese papel que, por pequeño que sea, como individuo o grupo familiar podemos jugar en la disminución de riesgos ambientales para nuestra salud (usando menos el coche, apagando las luces en nuestra casa o teniendo una práctica de consumo de energía racional, un sistema de ventilación responsable y siendo cada vez más consciente de que nuestra aportación es importante). Por otro lado, es nuestra responsabilidad también influir y exigir que nuestras políticas gubernamentales sean cada vez más adecuada y en línea con nuestras necesidades como ciudadanos.

12. Cree usted que el calor de este invierno ha sido producido por la contaminacion provocada por el hombre o mas bien por un ciclo climatico?

No soy una experta en cambio climático, sólo nuestra área de especialidad se concentra en analizar qué consecuencias puede tener para la salud ese cambio climático. Por lo tanto, no podría responder adecuadamente a su pregunta. Sin embargo, sí me gustaría aprovechar para decir que la comunidad científica no tiene ya ninguna duda con respecto a que el cambio climático es una realidad y que hay que tomar medidas desde hoy mismo. No tanto para frenar el daño ya producido, que es irreversible, sino para evitar una mayor agravación.

13. En mi pueblo hay una central térmica (carbón) y tengo la impresión de que se dan más casos de cáncer de lo normal. De hecho, hace poco salió en la prensa porque es la que más contamina de toda España ¿Se ha estudiado la relación entre la contaminación que emanan estas chimeneas?

Sí se ha estudiado en general, desconozco si ha habido algún estudio epidemiológico sobre el pueblo que usted se refiere. Sí se han hecho estudios en casos similares al que usted describe. Los potenciales efectos en la salud, de ese riesgo ambiental, no han sido demostrados hasta el momento.

14. ¿Porqué la Unión Europea no empieza a imponer sanciones económicas a aquellos paises que cometan delitos contra el medio ambiente (me da igual que lo cometan las empresas privadas ellos deben perseguir y sancionar dichos delitos como administraciones públicas) de la misma manera que imponen dichas sanciones por motivos políticos o de defensa mundial (o eso dicen)?

La política de 'el que contamina paga' y la elevación de los impuestos ambientales está muy presente en el debate y se aplicará cada vez más. Esto ayudará a resolver parcialmente el problema. Sociedades tan industrializadas como China aún tienen que encontrar una vía por la cual su desarrollo económico pueda seguir adelante sin que, para ello, la destrucción ambiental sea obligatoria. Cuando consigamos reconciliar el desarrollo económico con la protección ambiental con la protección de la salud pública, estaremos cerca de ese deseado modelo de desarrollo sostenible, que muchos ambicionamos. Para la OMS, ese desarrollo sostenible es una garantía de mejoras en salud pública.

15.  En un programa de televisión recientemente emitido en Reino Unido, un grupo de científicos afirmaba que el cambio climático no es tal y que las emisiones de CO2 no son tan decisivas en su deterioro como los propios rayos solares. ¿Verdadero o falso?

Terminantemente falso. Creo que pocas veces en la historia de la humanidad la comunidad científica ha sido tan unánime en sus conclusiones como con respecto al cambio climático. Si analizamos detenidamente quién está detrás de estas afirmaciones controvertidas y críticas llegamos a los mismos nombres.
16. En la actualidad disponemos de un gran sistema, que entiendo es un excelente promotor de contaminación, asi como de enfermedades respiratorias, y no es otro que los equipos de aire acondicionado. ¿Tienen dimensionado el impacto de estos sistemas, tanto en la salud, como motor de contaminación?.
Los sistemas de aire acondicionado mal controlados, mal revisados, pueden efectivamente ser transmisores de algunas enfermedades como la legionelosis. El uso de aparatos de aire acondicionado si es racional tiene muchas ventajas. Su uso irracional lleva a un consumo excesivo de energía y, por lo tanto, favorece la contaminación. Por lo tanto, como siempre, una política racional de uso de la energía en casa es la respuesta más adecuada.

 
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Los comentarios de los lectores

01/03/2010 17:27:25
ne pos de q sta buena la entrevista
fulanita
01/03/2010 17:37:20
me parece q sta bien q ablen del medio ambiente xq asi nosotros podemos aprender mas de no contaminar la ciudad
yatziri
16/02/2011 1:50:05
me gusto la entrevista ya k nos habla un poco mas sobre lo k es la contaminacion ambiental y nos impulsa a cuidar nuestro ambiente ma
jhocairy vargas de la cruz
30/03/2011 17:20:36
la con taminaACION AMBIEMNTAL
clendy
11/06/2011 17:57:26
para que sirva
eunice
25/02/2014 0:04:17
que ay de la capa de ozono pos se esta rompiendo
melissa
25/02/2014 0:09:06
que pasa con la cabeza de todos osea contaminando no es de chicas fresas
gina
08/06/2016 9:34:35
puto gordo
madre de joshefine
23/06/2016 0:21:12
mmmmmmmmm yea maincra
maincra

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