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 El agua embotellada, su boom en Europa y las cuestiones  ambientales que plantea
Edición abril 2007

Los europeos estamos bebiendo más y más agua embotellada en medio de la preocupación por perder peso y el deseo de encontrar experiencias emocionales como la “naturalidad”, según muestran las encuestas de esta industria. Pero el boom del agua tiene un coste medioambiental y el marketing sobre el agua no siempre es lo que parece.

Los consumidores europeos bebieron 50,3 billones de litros de agua embotellada en 2006 de acuerdo con las cifras de los analistas de Zenith International, con un crecimiento del mercado de un 3,3% anual desde el año 2000.

Pero hay mercados que están creciendo en un rango del 9 al 12% como Reino Unido y España y se prevé un 7% de crecimiento anual para los próximos 5 años en los nuevos países de la Unión, como Polonia y los Estados Bálticos. En 2006, el consumo de agua embotellada cayó solamente en un estado de la UE – Francia-, y lo hizo en una cantidad marginal.

Italia – la tierra de la bella figura – es la capital europea del agua embotellada, con un consumo de 136 litros por persona y año y con el agua acaparando un 76% del mercado de bebidas del pais. Alemania con 133 litros y Francia con 100 le siguen en la lista.

En los mercados con mayor crecimiento, como Reino Unido y España, el consumo es todavía de 23 y 69 litros por persona, así que el margen de crecimiento es amplio aún. Los países nórdicos y Holanda – donde se consumen unos 20 litros per cápita- cierran la lista.

Los expertos opinan que el 42% de las elecciones de los consumidores están basadas en el placer, el 35% en el confort y un 23% en la salud. Pero es ésta última donde descansa el futuro del mercado, según Jake McCall, presidente de la consultoría Second Sight Innovation.

“El crecimiento sostenido de la opinion contraria a ingredientes artificiales y altamente procesados continua”, afirmó McCall en un informe para el gigante británico Britvic . “El incremento de la preocupación de los consumidores por su salud continuará dando forma al mercado en el futuro”.

”Al nivel más bajo, las bebidas “no alcohólicas” llevan a cabo su propósito principal como líquido: hidratar”, escribe el analista de Britvic, señalando los calurosos veranos de los últimos años.

“A un nivel más alto, las necesidades llegan a ser más emocionales, incluyendo disfrute, gratificación y pertenencia social”.

Los aspectos sociales y emocionales del agua embotellada están claros en la estrategia de publicidad de las marcas: Perrier se ha vendido como el champagne francés del agua embotellada desde 1930. El slogan de Evian es “vive joven”. Volvic está intentando relacionarse con los deportes y el alivio de la sed.

Las recompensas de obtener una buena imagen de marca son enormes. El pasado año, el grupo francés Danone – que posee Evian y Volvic – vendió agua por valor de 3,1 billones de euros . La suiza Nestlé – que posee Perrier – alcanza los 5,9 millones de euros de ventas de agua embotellada por año.

¿Es limpia el agua embotellada?

Pero para todos esos beneficios emocionales de “lo natural” asociados con un trago de Evian o Perrier para los consumidores europeos, la industria del agua está vendiendo un producto que en muchos casos no es más limpio que el agua potable y que deja tras de sí montañas de residuos plásticos.

Un estudio de 2006 del Earth Policy Institute desveló que, en promedio, el agua embotellada cuesta 10.000 veces más que el agua potable pero “no garantiza ser más saludable que el agua potable. De hecho, cerca del 40% del agua embotellada comienza como agua potable” para añadirle después minerales.

”Lo que estamos diciendo es que la directiva de aguas para consumo humano (que regula el agua potable) es más dura en sus requisitos que la directiva de agua embotellada”, afirma un funcionario de la UE, mientras añade que ésta alude solo a contaminantes y cualidades no “positivas” de las aguas embotelladas, que pueden ser ricas en, por ejemplo, magnesio.

El sector europeo del agua embotellada utiliza cerca de 1 millón de toneladas del derivado del plástico derivado del petróleo Politereftalato de etileno (PET). Una parte es reciclada, pero la mayoría se vacía en vertederos o se envía a China para hacerlo. El PET tarda más de 1.000 años en biodegradarse.

La huella ecológica de la industria del agua embotellada se hace incluso mayor con la exportación: más del 60% de las producción de marcas como Evian y Volvic son enviadas fuera de Europa a restaurantes chic de todo el mundo. Los consumidores europeos se están decantando por productos aún más exóticos como la “spring water” de Fidji.

El factor “no sentirse tan bien”

La industria es consciente de que la preocupación europea por la salud está íntimamente relacionada con las tendencias sobre hábitos de consumo éticos y que, en el futuro, los consumidores podrían estar dispuestos a pagar más por las características respetuosas con el medio de los productos, “perdonando” imperfecciones estéticas.

Pero el factor “sentirse bien” del agua embotellada podría ser desafiado por otras preocupaciones más básicas. Hasta que la directiva marco del agua entre en vigor en 2015 y se vaya desarrollando hasta 2027, no está claro en algunos casos a quien pertenecen las aguas subterráneas y quien es responsable de permitir su uso responsable.

En dos casos –documentados por la BBC en 2005- en Pedro Paulo Aina en Brasil y en la explotación de Nestlé en Estados unidos se comprobó como los recursos naturales se agotaban o disminuían su calidad, dañando el turismo local y matando árboles

El objetivo del milenio de la ONU de reducir a la mitad el billón de personas a lo largo del mundo sin acceso al agua potable exige una inversión de 23 billones de euros anuales en proyectos de gestión del agua. Basándonos en estimaciones conservadoras, los consumidores de la UE gastamos más de 25 millones de euros al año en nuestro “capricho” del agua embotellada.

* Este artículo es una traducción libre, del BLOG de Directiva Marco del Agua , del original de Andrew Rettman, publicado el 14 de marzo de 2007 en EUobserver.com.

 

Juan R. Hidalgo
Diego Delgado Valor

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